是什麼將亞馬遜雨林的群居蜘蛛變成殭屍?

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 20 日 7:45 | 分類 生物科技 follow us in feedly


厄瓜多亞馬遜雨林(Ecuadorian Amazon)的深處,一種新發現的黃蜂能將一種群居特性的蜘蛛變成像殭屍,拋下牠原本的巢穴,遵從黃蜂的命令。這樣的敘述聽起來儼然是世界最微觀的恐怖電影情節。

這令人毛骨悚然的生物現象是英屬哥倫比亞大學University of British Columbia研究人員所發現,研究詳述了新發現的 Zatypota 屬黃蜂和一種群居蜘蛛(屬名 Anelosimus eximius)之間的操縱關係,近期發表在《生態昆蟲學》(Ecological Entomology)雜誌。

「過去就有觀察到黃蜂操縱蜘蛛的行為,但並未達到與此類似的複雜程度。」研究第一作者、英屬哥倫比亞大學動物學系的前碩士生 Philippe Fernandez-Fournier 說。「這種黃蜂不僅以群居蜘蛛為目標,還迫使蜘蛛離開原本的巢穴,這樣的現象很少發生。」他補充。

Fernandez-Fournier 在厄瓜多研究生存在 Anelosimus eximius 蜘蛛巢穴的各種寄生蟲,此蜘蛛是世界僅有的約 25 種群居蜘蛛其中一種。牠們以在大型巢穴共同生活著稱,合作捕獲獵物,分擔養育後代的責任,且很少離開籃子形狀的巢穴。

有一天 Fernandez-Fournier 注意到一些蜘蛛似乎受一種寄生幼蟲感染,發現牠們在距離巢穴幾十公分處徘徊,用蜘蛛絲和一些葉子結成密密麻麻封閉的蜘蛛網,這令他感到十分困惑。「這是相當奇怪的現象,牠們通常不會有這種行為,因此我開始記錄。」他說。

為了解開謎題,他小心翼翼將一些稱為「繭網」(cocoon webs)的結構帶回實驗室,看看網底部究竟會出現什麼。

結果完全出乎他的意料,竟然是一隻黃蜂。

可能透過注射激素到蜘蛛體內引起

「這些黃蜂看起來非常優雅,但卻做出最殘酷的事。」研究共同作者、英屬哥倫比亞大學動物學系博士生 Samantha Straus 說。

研究人員利用 2012 年至 2017 年間,在厄瓜多針對不同研究項目收集的數據,漸漸將黃蜂的生命週期與黃蜂和蜘蛛的寄生關係拼在一起。

他們發現的事實既興奮又可怕:成年雌蜂會在蜘蛛腹部產下一個卵,待幼蟲孵化後便會附在這隻倒霉的節肢動物宿主身上。研究人員推測黃蜂幼蟲會以蜘蛛的血淋巴(Hemolymph)為食,長大之後逐漸接管宿主的身體。血淋巴是在無脊椎動物血腔內流動的血樣液體,兼具血液和淋巴樣組織液的特性。

如同殭屍狀態的蜘蛛被指使離開原本的巢穴,並為黃蜂幼蟲結了一個繭,然後耐心等待被消耗和殺死。黃蜂幼蟲享用完蜘蛛大餐後,便進入這個能保護牠的繭中,待 9~11 天發育後,蛻變為成蟲。

在其他類似的寄生關係,黃蜂寄生的對象是像圓網蜘蛛(orb-weaving spider)這類獨居蜘蛛,並操縱牠們做出正常範圍內的行為。

「但黃蜂對群居蜘蛛的行為改變是如此困難,黃蜂完全劫持了蜘蛛的大腦,並使牠做出從來不曾做過的事,比如離開巢穴並編出完全不同結構的網。這對這些蜘蛛來說相當危險。」Straus 說。

目前尚未完全確定黃蜂如何做到這點,但科學家認為可能是透過注射激素到蜘蛛體內引起,這些激素會讓蜘蛛認為自己處於不同的生命階段或促使牠離開巢穴。

「我們認為黃蜂會以群居蜘蛛為目標,是因為群居蜘蛛提供了龐大且穩定的宿主和食物來源。」Straus 表示。「我們還發現,蜘蛛族群越大,黃蜂就越有可能以此為目標。」

身上刺了黃蜂刺青的 Straus 將返回厄瓜多調查,看看黃蜂是否會一代接一代地返回同一群蜘蛛,以及可能出現的進化優勢。

與此同時,黃蜂將會繼續出現在蜘蛛最糟糕的噩夢裡。

(首圖來源:pixabay

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