提早預警可能撞擊地球小行星,NASA 將開發新一代太空望遠鏡來搜索

作者 | 發布日期 2019 年 04 月 24 日 9:00 | 分類 天文 , 尖端科技 Telegram share ! follow us in feedly


在人類可能被自己毀滅之前,或許我們還忽視了一件事:外來行星也可能讓地球文明毀於一次撞擊。

1908 年俄羅斯通古斯(Tunguska)上空 40~60 公尺小行星爆炸,直接燒毀了 2,000 平方公里的森林;2013 年俄羅斯車里雅賓斯克(Chelyabinskaya Oblast)一個流星體在空中爆炸,釋放出類似廣島原子彈 30 倍的能量,衝擊波導致 1,500 人嚴重受傷。

▲ 1908 年小行星爆炸後 45 年後的照片。(Source:達志影像)

未來還會發生的撞擊仍不可避免。

於是,NASA 開始行動了。他們研製了一座名為 NEOCam 的近地天體望遠鏡,部署在地球和太陽軌道之間,觀測距離達 4,500 萬公里,旨在發現和探索離地球軌道最近的空間有潛在危險的小行星。

透過研究太陽系小行星的起源、現狀和最終命運,包括天體大小、時間演變、星球環境等,NEOCam 不僅能評估近地天體對地球的危害,也以便我們更了解它們今天的情況,以及未來會發生什麼事。

(Source:NASA

啟動 NEOCam,也是因為這些可能對地球造成嚴重破壞的小行星太難發現,NASA 預計到 2020 年甚至 2033 年可能都無法找到全部。目前,我們監測到約有 8,000 顆近地小行星,但科學家預計還有三分之二未被發現,情況已相當緊迫。

據 NASA 行星防禦官員林德利約翰遜所說:

未發現這些小行星的最大危機在於,如果一顆有嚴重危險的小行星入侵地球,我們必須快速轉移它,但建造一艘太空飛行器並派遣它前往攔截,至少需提前 10 年。

不僅是觀測數量的艱難,行星的觀測過程也不簡單。

目前也在研究近地天體數據重要來源的還有大型天氣觀測望遠鏡(LSST)。LSST 由國家科學基金會資助,2023 年將開始一項為期 10 年的調查,重複捕捉夜空大範圍圖像。NASA 的目標是找到 90% 的近地天體,但研究人員預計這款望遠鏡只能找到約 75%。

因為在可見光波長下,地面望遠鏡在透過行星表面反射的微弱輻射信號無法估計小行星的大小,像 2013 年事故的流星體,就只有 20~30 公尺寬,極難在它進入地球大氣層前發現。

而 NEOCam 能以紅外線觀測,這種方式也是尋找小行星的最佳手段。因為紅外線觀測能區分大型暗物體和小型亮物,這樣就能將 10 到上百公尺的小行星明確區分掌握,並按重要性排序觀測。

雖然 LSST 的觀測技術被指出有數據分析問題,例如會讓數據收集時間變得更長等,但目前,仍能讓我們獲取近地小行星種群的最佳數據。

儘管小行星撞擊地球的次數並不頻繁,但破壞力不可忽視,因此更好的觀測方式依然有待研發。

換一個角度看,觀測這些「天外來客」也不只能防止它們破壞地球。掀開這層神祕面紗後,未來哪天,或許我們也能去它們的老家「做客」。

(本文由 愛范兒 授權轉載;首圖來源:wikipedia