常見的「兒童癌症」與成人不同,且難以預防

作者 | 發布日期 2018 年 05 月 12 日 12:00 | 分類 醫療科技 follow us in feedly

多數人的觀念,癌症是成年人的專利,天真無邪的孩童應該不會罹患癌症。然而實際上癌症卻是台灣兒童死亡原因第二位(意外事故為第一位)。美國每年約有 1 萬名新的兒童癌症病患,而「中華民國兒童癌症基金會」的統計資料顯示,台灣兒童每年約有 550 名罹患癌症。



由於兒童較難清楚表達身體異狀,因此總是在症狀非常明顯後才被發現罹癌,再加上兒童器官發育尚未成熟,免疫功能亦較差,也對於藥物治療的耐受力低,導致醫師必須延後治療或減低藥物劑量,進而影響治癒率。所幸兒童有較強的再生能力,切除部分器官後可再生出功能正常的器官組織。

兒童癌症常見種類

兒童罹患的癌症類型、成因皆與成人癌症不同:成人常見的癌症如肺癌、大腸癌、肝癌、乳癌及女性才有的子宮頸癌等,多是長期接觸外界有毒物質使上皮細胞組織癌化所致;兒童癌症則多源自「非」上皮細胞的組織,常見的有血癌、腦瘤、淋巴腫瘤、神經母細胞瘤、軟組織惡性腫瘤、腎胚細胞腫瘤等。其中血癌是台灣地區兒童癌症發生率最高,約占兒童癌症病患總數三分之一,其次依序為腦瘤(20%)、淋巴腫瘤(8%)、神經母細胞瘤(7%)、軟組織惡性腫瘤(5%)等。近年來兒童癌症發生比例似乎有上升趨勢,值得密切注意。

兒童癌症的成因

成人癌症因生活習慣的影響較大,肥胖、吸菸、久坐不運動等都可能增加癌症風險。但是這些因素通常是經年累積的影響,一般認為並非造成兒童癌症的主因。目前普遍認為,嬰兒、兒童的罹癌者受先天因素影響較大,他們有可能是遺傳父母的致癌基因或是在懷孕過程、嬰幼兒期間發生基因突變導致癌症。然而是什麼因素導致兒童發生關鍵性的基因突變,目前仍不清楚。

兒童癌症幾乎無法預防,因為形成與生活習慣無關。雖然已知放射線暴露會增高兒童癌症的風險,但有時候為了治療癌症,小小的病患非得接受放射線照射,幾乎無法避免。已知少數突變基因會導致特定器官的癌症,此時醫師會進行預防性手術將該器官切除,但是這僅限於極少數個案。

兒童癌症的困境與曙光

每年新的兒童癌症病例占所有癌症比例不到百分之一,由於小患者人數較少,因此每個醫療中心進行兒童癌症研究時都遭遇臨床試驗受試者不足,難以產生具統計意義結果的困境。因為病患少,臨床試驗進行不易,過去 40 年間,國際只開發了兩種新型對抗兒童癌症的藥物。台灣兒童血液腫瘤專科醫師為了提升兒童癌症的治療水準,於 1998 年共同成立「台灣兒童癌症研究群」(Taiwan Pediatric Oncology Group,TPOG),針對全台兒童癌症病患進行資料收集、存活分析、治療方案的統籌等。經過多年努力,目前台灣兒童癌症的治癒率與先進國家相當接近,以最常見的急性白血病為例,5 年存活率已超過八成,是值得慶幸的事。

(首圖來源:shutterstock)